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Conspiración del litio, una mirada a contracorriente

03/12/2019 | ARGENTINA | Minería | 1234 lecturas | 15 Votos



Por Eduardo Carelli




Mucho se viene diciendo acerca del litio en los √ļltimos tiempos. Que es el mineral estrat√©gico del futuro, que Bolivia, Chile y Argentina -que conforman el ¬ętri√°ngulo geopol√≠tico del litio¬Ľ- depender√°n de √©l, incluso se lleg√≥ a afirmar que la disputa por este mineral estaba detr√°s de los recientes acontecimientos pol√≠ticos de Bolivia.

Pero ¬Ņqu√© hay de cierto en todo esto? La presencia del litio en el comercio de minerales est√° creciendo. Recientemente la empresa Tianqi Lithium Corp, de Sichuan, en el centro de China, sorprendi√≥ al mercado cuando le compr√≥ a la canadiense Nutrien su participaci√≥n -del 23,77%- en la empresa chilena Sociedad Qu√≠mica y Minera por 4.066 millones de d√≥lares, asegur√°ndose una posici√≥n dominante en el sector al tener el control -directa o indirectamente- del 46% de la producci√≥n mundial, lo que le permite imponer tendencia en los precios, siempre que la demanda sea estable o creciente.

También son actores importantes en el mercado las estadounidenses Albemarle y Livent, la china Jiangxi Ganfeng Lithium, las canadienses International Lithium y Advantage Lithium y la australiana Talison Minerals.

En la Argentina, el cuarto productor mundial, la extracción del litio la encabeza -por inversiones- la empresa china Ganfeng, que en asociación con la canadiense International Lithium controlan la extracción de los salares de Salta y Jujuy, que representan casi el 80% de la exportación nacional. El resto lo extrae Livent en Catamarca.

Recientemente el Premio Nobel de Química les fue entregado a tres investigadores que desarrollaron las baterías de ion de litio y se espera que, reconversión energética del transporte mundial mediante, su producción tenderá a crecer en un lustro más.

Este mineral se usa no sólo para las baterías de los autos eléctricos, sino también en las baterías de los celulares, en dispositivos electrónicos, en la generación de energías limpias, como materia prima para compuestos cerámicos, en vidrios y hasta con fines medicinales.

Pero el litio se ha mostrado hist√≥ricamente vol√°til en el mercado. Como todas las tierras raras y minerales estrat√©gicos, su valor tambi√©n depende de las especulaciones acerca de su uso. Entre 2009 y 2011, las expectativas globales de crecimiento generado por el auge de potencias regionales como China e India, la revoluci√≥n de la microelectr√≥nica y el cambio hacia una econom√≠a verde, impulsaron la ¬ęnovedad del litio¬Ľ.

En octubre de 2014 las acciones de empresas como RB Energy de Vancouver, Canad√°, de Avalon Rare Metals y de Lithium Americas -entre otras muchas empresas junior que se aventuraron en el mercado del litio- se desplomaron a poco de comenzar a cotizar en bolsa.

Las expectativas se renovaron sobre todo en 2016, cuando el mercado mundial del litio y sus derivados alcanzaron un volumen comercializado de 260.000 toneladas y los expertos calcularon una proyección para 2022 que rondaría las 400.000 toneladas.

El litio se convert√≠a as√≠ en el mineral del momento. Albemarle, Livent y Tianqi anunciaron grandes carteras de ganancia y el crecimiento del mercado no parec√≠a tener fin. Incluso un informe sobre el mercado del litio, emitido en 2017 por el Ministerio de Energ√≠a y Miner√≠a de la Naci√≥n, reflejaba este optimismo al sostener que ¬ęla tonelada de carbonato de litio dio cuenta de un incremento del 48,02% al pasar de un promedio de 5.050 d√≥lares en 2014 a 7475 d√≥lares en 2016, con picos en el segundo semestre del a√Īo que superaron los 9.000 d√≥lares¬Ľ. Pero este pron√≥stico optimista, como el mercado, se diluy√≥.

Octubre de 2018 pronostic√≥ el mal a√Īo que se avecinaba para el litio. Esta vez la sobreproducci√≥n gener√≥ una nueva crisis en el sector. Las acciones de Livent, una vez anunciado que la oferta superaba la demanda, cayeron 5%, mientras que las de Ganfeng Lithium cayeron el 10%.

En febrero de este a√Īo la crisis se profundiz√≥. Livent vio desplomarse sus acciones un 10% y Albemarle y la chilena Sociedad Qu√≠mica y Minera un 3%. S√≥lo en los √ļltimos 12 meses el litio a nivel global perdi√≥ casi el 40% de su valor, aunque el extra√≠do de salares chinos se precipit√≥ a la mitad de su precio. La ca√≠da de las ventas de autos el√©ctricos en China, cuyas bater√≠as exigen un litio de alta calidad, el crecimiento del cobalto y del colt√°n como minerales estrat√©gicos -que pueden reemplazar en algunos casos al litio- y los malos c√°lculos de las compa√Ī√≠as con respecto a las exigencias de la demanda, donde mostraron la incapacidad del sector para generar un mercado estabilizado, fueron los causantes.

Analistas de Albemarle creen que la crisis se podría extender hasta por unos 18 meses más y comenzaron una brusca frenada de la inversión destinada a las plantas de procesamiento. Y si bien las protestas en Chile también han restado oferta, de poco más de 500 toneladas, la sobreproducción existe y seguramente el mercado del litio se estabilizará pero con precios a la baja.

Si el litio influyó o no en la crisis boliviana es difícil de evaluar. En todo caso, inicialmente, el Comité Cívico Potosinista -Comcipo-, liderado por el dirigente social Marco Antonio Pumari, obligó a Morales a romper un acuerdo alcanzado entre Yacimientos de Litio Bolivianos, la alemana ACI Systems Gmbh y la china Xinjiang por la explotación del salar de Uyuni, el mayor del mundo, ya que no estaban conformes con las regalías del 3% que quedarían en Potosí.

Pero es difícil culpar a las empresas internacionales o a gobiernos de estar detrás de los cuestionamientos potosinos a Morales, por varios motivos. Por un lado, el mentor intelectual de Pumari es Juan Carlos Zuleta Calderón, que es asesor del gobierno de Chile, pero que ha trabajado para la empresa china Sinosteel Equipment y Engineering Co.. Por otro, porque fueron empresas chinas las que se mostraron rápidas en reemplazar al capital alemán. Y finalmente porque la exigencia del 11% de regalías que pedía Pumari era un margen más que atractivo como para responder sólo a intereses puramente localistas.

El mercado mundial del litio est√° en disputa, pero lo cierto es que la competencia se muestra casi resuelta y la van ganado los capitales chinos. La potencia asi√°tica controla directa o indirectamente la mitad de las reservas del ¬ęoro blanco¬Ľ a nivel global, posee salares, plantas de procesamiento, fabrica las bater√≠as de ion de litio y la mayor√≠a de los autos el√©ctricos que las usan. En definitiva, tiene una posici√≥n dominante que le permitir√° a la larga establecer los precios del mercado.

Existen muchos mitos en torno al litio y siempre la teoría conspirativa encuentra ávidos lectores y sostenedores. Algunas son ciertas, propias de las disputas económicas, ideológicas y políticas que se dan en el mundo, pero otras son simplemente elucubraciones difíciles de sostener.

Ya lo dice el publicista espa√Īol Eduardo Madinaveitia cuando sostiene que ¬ętendemos a creernos aquello que est√° m√°s cerca de nuestras ideas, nuestras opiniones o nuestra ideolog√≠a; nos convencen m√°s nuestras emociones que la mejor serie de datos contrastados¬Ľ, una frase que si bien la aplica al marketing, se ajusta perfectamente al concepto de posverdad que se expresa en las redes sociales, pero que previamente impera en las sociedades actuales

Fuente: Once Diario

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